L’inexorable développement des drones armés

Un drone Heron vole au-dessus de Porbandar, durant sa mise en service dans la marine indienne, le 17 juin 2011. Reuters/Amit Dave

L'attention des médias reste centrée sur les tirs de drones américains Predator et Reaper au Yémen ou en Afghanistan, laissant l'impression que seuls les Etats-Unis disposent de drones armés. Ceci occulte pourtant une tendance de fond qui est la généralisation de ce type de drones, y compris dans les pays émergents.

L'Inde a décidé d'accélérer le développement de sa propre flotte de drones armés, souligne The Diplomat dans un article récent et révélateur. Le processus d'armer un drone développé localement a commencé et les éléments nécessaires à l'exploitation d'une flotte de drones armés, comme la mise en place d'un système de haute précision par satellite (Système d'augmentation spatiale ou SBAS) et de satellites militaires de communication, est en cours. Des travaux sont également en cours pour développer un drone de combat furtif (UCAV).

Malgré cela, l'Inde doit encore faire des progrès sur la technologie d'évitement de collision nécessaire pour donner à ses drones la possibilité d'utiliser l'espace aérien civil. Elle devra également augmenter considérablement la bande passante par satellite pour accroître la durée des vols de drones armés. L'utilisation limitée des frappes de drones près des frontières de l'Inde sur des cibles terroristes est en accord avec la doctrine en cours de développement Modi-Doval de dissuasion préventive qui a autorisé la récente frappe transfrontalière au Myanmar.

Alors que l'armée indienne exploite depuis longtemps des drones israéliens Searcher et Heron pour des missions C4ISR, elle ne dispose pas encore de drones capables de tirer de missiles tels que le Predator dans son inventaire. L'Inde cherche maintenant à changer cette situation grâce à son Organisation de recherche et de développement de défense (DRDO) qui a engagé un travail pour armer le drone Rustom-I MALE (Moyenne Altitude Longue Endurance) développé localement.

Selon la DRDO, l'Inde a intégré au Rustom-I un missile antichar développé localement appelé le HELINA. Les essais de roulage ont été achevés, et des essais en vol devraient commencer cette année. L'idée est d'avoir une configuration armée du Rustom-I prête d'ici le milieu de l'année prochaine. Cette soudaine urgence est peut-être due dans une large mesure au récent tir d'essai d'un missile guidé par laser depuis un drone Burraq au Pakistan, qui a été développé avec l'aide chinoise.

Un outil clé pour le développement des drones armés en Inde est le nouveau SBAS développé appelé GAGAN, qui a déjà reçu la certification à la fois pour la navigation, ainsi que pour la précision de guidage vertical pour aider les aéronefs à atterrir en toute sécurité, et qui a émis ses premiers signaux plus tôt cette année. Alors que GAGAN a été conçu pour aider l'aviation civile en Inde, l'amélioration de la navigation par satellite (SATNAV) indique qu'il est évidemment disponible pour les utilisateurs militaires indiens aussi.

Le système GAGAN est crucial pour la navigation des drones indiens et pour les aider à la fois à "rentrer à la maison" en cas de défaillance de la liaison avec leurs stations de contrôle au sol ainsi que pour effectuer des atterrissages d'urgence sur les aérodromes de déroutement. Ces deux aspects prennent naturellement encore plus d'importance quand un drone emporte des armes. Bien sûr, la disponibilité des signaux SATNAV de haute qualité est également très importante à des fins de frappe de précision.

Par ailleurs, le programme UCAV local se concentre actuellement sur le développement d'une plate-forme suffisamment furtive, sur le tir des armes à partir d'une soute interne, et des matériaux furtifs. Le premier vol de ce drone de combat devrait avoir lieu au début des années 2020.

Contrairement à la Chine, la flotte de drone armés de l'Inde sera essentiellement utilisée pour son propre usage et non pour le marché d'exportation, ce qu'indique sa tentative de rejoindre le Régime de contrôle de la technologie des missiles (Missile Technology Control Regime  ou MTCR). Les drones armés pour l'Inde sont tant une réponse symétrique à ce que les Chinois et Pakistanais font dans ce domaine ainsi qu'une réponse à des tactiques asymétriques utilisées par les rivaux de l'Inde. Les drones armés visent à élargir les options d'intervention disponibles pour l'armée indienne.

Autre grand pays émergent qui se lance dans l'aventure des drones armés, le Brésil.

Un commandant d'une des forces aériennes du Brésil affirme, rapporte Flight Global, que son pays devrait rejoindre la liste grandissante des pays utilisant des systèmes aériens sans pilote armés pour des opérations de routine. Dans un communiqué intitulé la « vision stratégique de la [force aérienne brésilienne] », Fernando Almeida Riomar, commandant de la Troisième Force aérienne du Brésil, note que le pays utilise déjà des drones pour des missions de reconnaissance. « A l'avenir, ajoute M. Riomar, « nous voulons suivre la tendance des premiers pays du monde à réaliser des opérations avec l'emploi d'armes ».

Le Brésil opère actuellement deux types de drones – les Systèmes Hermes 450 et 900 d'Elbit [société isralienne] depuis la base de Santa Maria à Rio Grande do Sul, un Etat situé le long de la frontière sud avec l'Uruguay. Pour l'instant aucun opérateur d'Hermes 450 et 900 n'a reconnu l'avoir armé, à la différence des MQ-1 Predator et MQ-9 Reaper américains qui le sont depuis plus d'une décennie, souligne Flight Global.

La prolifération de la technologie de drones armés est inévitable, et il n'y a rien que les Etats-Unis puissent faire pour l'arrêter, soulignait Defense One il y a plus d'un an.

Seule une poignée de pays ont armé des drones volants aujourd'hui, dont les Etats-Unis, le Royaume-Uni, Israël, la Chine, mais aussi l'Iran, le Pakistan, la Russie qui en développent. Mais "une fois que des pays comme la Chine commencent à exporter ceux-ci, ils vont être partout très rapidement. Dans les 10 prochaines années, chaque pays aura de tels drones, » a déclaré à la Défense One. Noel Sharkey, un professeur de robotique et d'intelligence artificielle de l'Université de Sheffield.

23 pays développent ou ont développé des drones armés, selon un rapport de la Rand Corporation.

Une tendance inquiétante alors que par ailleurs progressent les travaux en vue d'une entière autonomie de certains drones, souligne Defense One...

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